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Enfermedades parasitarias

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Relaciones entre el huésped y el parásito

En el contexto de las enfermedades transmisibles, la relación huésped-parásito debe considerarse no solo con respecto a la interacción huésped-parásito individual, sino también en términos de la interrelación entre el hospedador y las poblaciones de parásitos.. La mayoría de las bacterias patógenas son parásitos obligados; es decir, se encuentran solo en asociación con sus anfitriones. Algunos, como los estafilococos y los estreptococos, pueden proliferar fuera del cuerpo del huésped en materiales nutritivos infectados por las fuentes del huésped. Dentro de los tejidos del huésped, estos organismos crean infecciones locales que se diseminan por todo el cuerpo. Otras bacterias, como el bacilo del muermo (Burkholderia mallei) y los gonococos, meningococos y neumococos, son parásitos más adaptados, capaces de multiplicarse fuera del cuerpo del huésped solo bajo las condiciones artificiales del laboratorio. Todos estos microorganismos tienen estructuras celulares completas y capacidades metabólicas.

Un mayor grado de dependencia del host se muestra mediante rickettsias y virus. Rickettsiae son microorganismos que tienen la estructura celular de las bacterias. Exhiben un pequeño grado de actividad metabólica fuera de las células, pero no pueden crecer en ausencia de tejido del huésped. Lo último en parasitismo, sin embargo, es el de los virus, que no tienen una estructura celular convencional y consisten únicamente en un ácido nucleico (ya sea ADN o ARN) envuelto en una capa de proteína protectora. Los virus son parásitos intracelulares obligatorios, capaces de multiplicarse solo dentro de las células del huésped, y no tienen actividad metabólica independiente por sí mismos. La información genética que dirige la síntesis de los materiales del virus y ciertas enzimas entra en la célula huésped, parasita sus procesos químicos y los dirige hacia la síntesis de nuevos elementos del virus.

Estos diversos grados de parasitismo sugieren que la relación huésped-parásito está sujeta a un cambio evolutivo continuo. La adaptación del microorganismo a su existencia parasitaria, en este punto de vista, se acompaña de una pérdida progresiva de la capacidad metabólica, con la eventual dependencia fisiológica completa del parásito en el huésped.

Especificidad del parásito

La condición de parasitismo obligado se asocia con un grado de especificidad del parásito con respecto al huésped; es decir, el parásito generalmente está más adaptado a una especie de huésped que a todos los demás. Los microorganismos adaptados a los huéspedes de las plantas, con una excepción excepcional, no pueden infectar a los huéspedes animales, y por el contrario, los microorganismos parásitos de los animales rara vez se producen en las plantas. Varias especies hospedadoras pueden ser susceptibles a la infección con un parásito dado, y el patrón de susceptibilidad del huésped no tiene que corresponderse con las relaciones taxonómicas, incluidos los hospedadores que varían tanto como los vertebrados e invertebrados.

La capacidad de producir enfermedades consistentemente fatales en un huésped a menudo tiene un valor de supervivencia negativo para el parásito, ya que es muy probable que elimine rápidamente todos los hospedadores disponibles. De acuerdo con esto, existe una tendencia a que las enfermedades resultantes de la infección sean menos graves cuando la adaptación del parásito al huésped se ha acercado. En el caso de la espiroqueta que causa la sífilis, se ha observado un cambio en la gravedad de una enfermedad, presumiblemente como resultado de la adaptación, y la enfermedad en los seres humanos es menos grave hoy de lo que era en el siglo XVI. Sin embargo, los estudios ecológicos de parasitismo indican que es incorrecto suponer que todas las relaciones huésped-parásito evolucionarán hacia un antagonismo reducido y que eventualmente se mejorará un estado de enfermedad resultante.

Resistencia del host

La especificidad de los microorganismos patógenos con respecto a sus huéspedes es una expresión no solo de las diferencias en el carácter microbiano sino también de la resistencia del huésped diferente. La capacidad de un microorganismo para producir una enfermedad se puede evaluar solo en términos de la reacción del huésped, y, a la inversa, la resistencia o inmunidad del huésped se puede juzgar solo con respecto a su efecto sobre el microorganismo. En resumen, las dos son facetas diferentes del mismo fenómeno, y cualquiera de ellas puede evaluarse manteniendo la otra constante y variándola. Comúnmente, por ejemplo, la virulencia de un agente infeccioso se determina experimentalmente inoculando grupos de huéspedes con dosis graduales del agente y determinando, por interpolación, la dosis que produce una reacción típica en el 50 por ciento de los individuos hospedadores inoculados. Esta dosis se llama dosis efectiva mediana, o ED50. Se relaciona de manera inversa a la virulencia y de manera directa a la resistencia. En otras palabras, en un huésped dado, cuanto mayor es la DE50, menos virulento es el organismo infeccioso; o, con un microorganismo de virulencia conocida, cuanto mayor es la ED50 con el huésped contra el que se prueba, mayor es la resistencia de ese huésped en particular. Habitualmente, en diferentes especies hospedadoras, la resistencia se expresa como un aumento o disminución de n veces (con n igual a un número entero) en la DE50 sobre la de la especie huésped normal.

No todos los individuos que componen una población esencialmente universalmente susceptible a la infección con agentes infecciosos de nueva aparición contraerán la enfermedad en la primera exposición.

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